Михаил Водяной — артист, с именем которого связана целая эпоха в отечественной музыкальной комедии, мюзикле и кинематографии.

Мишка Япончик, Яшка-буксир, Попандопуло и еще более сотни колоритных персонажей… Он в списке самых известных одесситов — рядом с Утесовым и Жванецким, хотя родился не в Одессе, а в Харькове.

— В этом году исполнилось 47 лет со дня выхода на экран музыкальной комедии «Свадьба в Малиновке», — говорит член Международной гильдии кинокритиков Евгений Женин. — Мало кому известно, что счастливая экранная судьба картины была под угрозой срыва. 24 апреля 1967 года страну потрясло трагическое известие о гибели летчика-космонавта Владимира Комарова. Атмосфера за кулисами московского кинотеатра «Россия», где ожидалась премьера комедии, была отнюдь не праздничная. Творческая группа во главе с кинорежиссером Андреем Тутышкиным замерла в тревожном ожидании.

Но реакция переполненного кинозала была ошеломляющей — зрители смеялись до слез, а когда шли финальные титры, зал буквально взорвался аплодисментами. Несмотря на последовавшие наутро разгромные рецензии в адрес «примитивной оперетки», «Свадьба в Малиновке» была обречена на успех. Прежде всего — благодаря блистательному созвездию актеров — Алексея Смирнова, Владимира Самойлова, Зои Федоровой, Михаила Пуговкина, Николая Сличенко. Однако абсолютным лидером по числу зрительских симпатий стал исполнитель роли Попандопуло Михаил Водяной. Реплики его бандита в тельняшке и красных галифе мгновенно стали афоризмами: «Убери ножичек! Сделаешь дырку, потом не запломбируешь!», «Нажми на клавиши, продай талант!».

— Мало кто догадывался, что шарм в произношении героев, изображаемых Водяным, был вызван дефектом его дикции, — объясняет заведующая литературной частью и директор музея Одесского академического театра музыкальной комедии имени Михаила Водяного Фаина Мушкатина. — Знали об этом разве что его партнеры по сцене. Многие старались понять, в чем секрет власти артиста над зрителем. Михаил Григорьевич воздействовал на публику, словно гипнотизер. Стоило ему выйти, и зал неистовствовал. Я для себя сформулировала так: все гениальное — просто! Водяной никогда не прибегал к броским приемам, в его игре не было аффектации. Сложнейшие роли он преподносил очень просто. Но при этом работа над ролью велась колоссальная.

— Михаил Григорьевич родился в Харькове, и это не единственный «секрет» Водяного,— вспоминает племянница артиста Людмила (дочь его родного брата Роберта Водяного). — Так случилось, что я — единственная прямая наследница нашего рода. У дяди своих детей не было. Когда перед войной мы все жили в Кисловодске, дедушка Григорий Михайлович говорил: «В семье не без урода. Старший — сын как сын, два института окончил, а младший — все драмкружки да переодевания…» Было в кого: мама Михаила Анна Львовна хорошо пела, обладала даром перевоплощения.

Сначала Михаил играл в самодеятельности, окончив школу, отправился в Ленинград. Правда, учиться в театральном институте, в который его приняли сразу на второй курс, довелось недолго — началась война, и он вернулся к родным. В 1943 году состоялся его дебют на профессиональной сцене — в Пятигорском театре музыкальной комедии.

— Два года спустя дядю Мишу пригласили во Львовский мюзик-холл, а позже — в тамошний открывшийся театр оперетты, — продолжает Людмила. — В 1954 году этот театр переехал в Одессу. Достаточно было один раз услышать, как поет Водяной, как остроумно парирует реплики из зрительного зала, чтобы одесситы поняли: наш человек! Вернее, водный — так переводится с еврейского настоящая фамилия Михаила Григорьевича — Вассерман. Отсюда его творческий псевдоним — Водяной.

— В роли Япончика Михаил Григорьевич выходил на сцену 500 раз (!) — цифра, достойная Книги рекордов, — замечает Фаина Мушкатина.

— Леонид Утесов писал в своем дневнике: «Я много лет являюсь консультантом по «одесским вопросам». Работа трудная, так как каждый одессит по любому поводу имеет свое мнение. Единственный случай, когда мнения всех одесситов совпадают, — это исполнение Водяным роли Мишки Япончика… Я видел настоящего, живого Япончика, и считаю, что Михаил Водяной больше похож на него, чем он сам». А ведь Леонид Осипович ни за что и никому не отпускал комплименты «на голом месте», только честно заработанные!

В 1976 году народным артистом — первым в жанре оперетты — стал Михаил Водяной. Дело в том, что музыкальная комедия была не в чести у власть предержащих, ее считали идеологически вредной. Однако всенародная любовь и признание не позволили сильным мира сего обойти заслуги Мастера. Вслед за Водяным это звание получили солистка Московского театра оперетты Татьяна Шмыга и главный режиссер Екатеринбургского театра оперетты Владимир Курочкин.