В Средиземном море ученые обнаружили, что убитые глобальным потеплением кораллы смогли восстановиться.

Открытие было сделано Диего Керстингом из Свободного университета Берлина во время дайв-экспедиции в испанском Средиземноморье.

Керстинг и его соавтор Кристина Линарес с 2002 года проводят долгосрочный мониторинг 243 колоний рифообразующих кораллов Cladocora caespitosa, что позволяет им описывать динамику смертности кораллов, связанной с потеплением. «В какой-то момент мы увидели живые полипы в колониях, которые, по нашему мнению, были полностью мертвы», — сказал Керстинг, добавив, что это был «большой сюрприз».

Кораллы состоят из сотен и тысяч крошечных существ, которые выделяют твердый внешний скелет из карбоната кальция (известняка) и прикрепляются к дну океана. Волны жары убивают их — либо по существу жаря их живьем, либо заставляя выбрасывать симбиотические водоросли, которые живут в них, и снабжать их питательными веществами, что приводит к обесцвечиванию кораллов.

Но исследователи обнаружили, что в 38 процентах затронутых колоний полипы разработали стратегию выживания: сокращение их размеров, частичное оставление своего первоначального скелета и постепенное восстановление нового скелета в течение нескольких лет.

Чтобы убедиться, что на самом деле полипы были теми самыми организмами, считавшимися мертвыми, а не новым кораллом, который появился в результате полового размножения, команда использовала трехмерную компьютерную визуализацию, чтобы подтвердить, что старый, заброшенный скелет был связан с новой структурой.

Этот процесс «омоложения» встречался ранее в окаменелостях, но никогда прежде не наблюдался в коралловых колониях, которые существуют сегодня.

Керстинг считает, что это открытие дает «интригующую возможность», что другие современные кораллы по всему миру  могут применять аналогичные стратегии выживания. Это также означает, что существует узкое окно возможностей для предотвращения исчезновения коралловых рифов, жизненно важных экосистем, которые обеспечивают укрытие для сотен видов рыб и растений.