Пожалуй, ни в какой другой ситуации игра с огнем не может быть более опасной, чем когда вы летите в изолированной космической капсуле в 400 км над Землей.

Тем не менее, на прошлой неделе астронавты на борту Международной космической станции (МКС) таки устроили серию преднамеренных возгораний, чтобы изучить, как ведет себя пламя в невесомости.

Ученые, стоящие за экспериментом, говорят, что это поможет повысить пожарную безопасность на МКС и в будущих лунных миссиях. Астронавты будут знать, как пламя может прогрессировать в условиях низкой гравитации, а НАСА сможет использовать полученные знания для улучшения материалов и стратегий пожарной безопасности.

На Земле гравитация притягивает более холодный и плотный воздух к основанию пламени. Горячий воздух вытесняется и поднимается вверх. В ходе этого процесса в огонь поступает свежий кислород, а восходящий поток горячего воздуха придает пламени характерную каплевидную форму — это называется конвекционным потоком.

В невесомости пламя может принимать сферическую форму или вытягиваться внешними потоками воздуха.

В экспериментах, которые начались в канун Рождества, астронавты использовали вентилятор. Пламя из соображений безопасности разжигали в специальной коробке. С помощью вентилятора в коробку через отверстие подавался кислород.

В экспериментах проверялись два вида топлива — ткань, состоящая из хлопка и стекловолокна, и прозрачные листы акрилового пластика. Астронавты тестировали, как интенсивность воздушного потока и размер коробки влияют на скорость сгорания.

В 15 проведенных экспериментах пламя горело от одной до 22 минут.

По словам Пола Феркула из Universities Space Research Association, астронавты любят сжигать вещи, и они действительно наслаждались экспериментами.

Предыдущая работа той же команды показала, что, вопреки ожиданиям, некоторые материалы будут более легковоспламеняющимися на Луне, чем на Земле. Это связано с тем, что на Земле для некоторых материалов конвекционный поток настолько быстр, что гасит пламя. Однако на Луне поток обычно не достигает такой скорости, так что пожары могут быть куда более опасными, чем на Земле или на МКС.