Сейчас в Украине насчитывается 8 зоопарков и самый старый среди них — наш, харьковский. Это предмет гордости города и показатель уровня его развития. Нынешний год для зоопарка был полон юбилеев: 110-летие со дня основания, 80-летие слоновника, 80-летие организации юннатов. Но мало кто знает об еще одной круглой дате. В 2005 году исполняется 80 лет с тех пор, как впервые в Харькове (и вообще в Украине) появились белые медведи.

Время бурного расцвета Харькова, первой столицы Советской Украины — 20-30-е годы прошлого века. В этот период быстрыми темпами развивались все сферы городского хозяйства. Исключением не был и зоопарк.
28 мая 1922 года он возобновляет свою приостановленную гражданской войной работу. По инициативе известного харьковского общественного деятеля профессора В.Г. Аверина при зоопарке организовывается Ученый совет. Благодаря его деятельности удалось не только быстро восстановить экспозицию, но и существенно расширить зооколлекцию.
Особенно крупная партия диковинных зверей прибыла в Харьков в 1925 году. По этому случаю 12 сентября 1925 года Общество защиты животных и растений устраивает в зоопарке масштабное гуляние-смотр. Харьковчанам первым среди жителей Украины выпадает честь живьем увидеть любимцев с картинок: льва и тигра, верблюда и слона, а также самых крупных из современных наземных хищников — белых медведей.
Всесоюзная газета «Пламя» подводит итог: «Харьковский зоопарк теперь объединяет в себе два полюса и экватор».
С этого же года начинается самая масштабная в истории зоопарка капитальная застройка. На его территории появляются красивые и прочные здания слоновника, антилопника, птичника и обезьянника. Для белых медведей сооружаются железные клетки с бассейнами.
Эти клетки основательно утепляются в 60-х годах, когда в зоопарк прибывает «арктическое» пополнение: самка Северянка и два самца — Славка и Юрка. Модернизация медвежьего жилья была связана с рождением медвежат.
В 80-х годах Харьковский зоопарк получает статус заповедной территории общегосударственного значения и заносится в Международный реестр объектов охраны природы. Вопрос о создании для питомцев оптимальных условий жизни становится первоочередным. Для его решения составляется программа благоустройства, в соответствии с которой разрабатывается большой массив проектной документации на реконструкцию и строительство объектов на территории зоопарка.
Многие замечательные проекты тех времен до сих пор остаются нереализованными. Из-за дороговизны строительства и сложностей, с которыми сопряжено их проектирование (всегда индивидуальное), каждое подобное сооружение обычно представляет не только практический, но и исторический интерес.
Так, в Центральном государственном научно-техническом архиве Украины хранится рабочая документация к проекту архитектора Кравца «Острова для белых медведей». В этом уникальном проекте максимально учитывались особенности поведения животных в ареале их естественного обитания — дрейфующих льдах Северного Ледовитого океана. Площадь сооружения составляет почти 1,5 тысячи м2, из них ровно половину занимает родная стихия арктических «косолапых» — вода. Четыре бассейна (один огромный и три поменьше), сверху напоминающие прямоугольный треугольник с округлыми вершинами, как моря, омывают так называемый «остров». А для создания арктического пейзажа на водную гладь бассейнов планировалось пустить искусственные плавающие льдины.
В сложном по планировке помещении компактно размещаются «берлоги», вольер для взрослых медведей, два вольера для самок с потомством, помещение для возможной изоляции самца, перегонные клетки для безболезненного перемещения животных. Также предусматривается возможность их успешного размножения в неволе. Для этого на «Островах» создавались все необходимые условия: беременным самкам на период спячки отводились две специальные утепленные берлоги, к которым примыкали удобные и оборудованные всем необходимым родильные камеры.
В 1990 году был вырыт огромный котлован, но из-за гиперинфляции строительство пришлось законсервировать. На выделенной площадке вместо грандиозной постройки расположились вольеры для баранов, а мишки так и продолжали ютиться в морально и физически устаревших клетках.
Только в 1999 году они смогли переселиться в новый павильон. Сейчас самцы Тим и Ким занимают два загона с южной стороны комплекса «Дом медведей», спроектированных для временного размещения арктических косолапых, до тех пор, когда все же удастся осуществить строительство давным-давно запланированного «Острова белых медведей».