Чай — это удивительный напиток, сформировавший вокруг себя целые культы и ритуалы. Каждый месяц, если верить статистике, человек в среднем выпивает 15 литров чая, а за год этих единиц набегает больше 160.

Это для славянского региона. Среднестатистический англичанин выпивает порядка шести чашек чая в день, в Китае 1,3 млн. человек заканчивают свой рабочий день чаепитием.
Как-то мне довелось участвовать в китайской чайной церемонии. Началась она с процедуры знакомства с чаем. Чай, который приготовлен для заваривания, пересыпается из чайницы в специальную чашечку. Затем сухую заварку в этой чашечке нюхают, причем хитрым китайским способом — засовывая нос в чашку и делая максимально глубокий вдох. А потом — выдох прямо в чай. Далее — новый вдох, который и является самым главным. Дело в том, что после него чай очень сильно меняет свой запах. Из сухого, тонкого и изящного аромат чая становится ярким, насыщенным, свежим, чуть сладковатым и очень-очень теплым. Потом следует прогревание посуды, заваривание чая и собственно — чаепитие. В процессе церемонии почти не разговаривают и чай не столько пьют, сколько опять же нюхают. Честно говоря, лично мне как-то не удалось проникнуться восточным духом и философскими мыслями — про­цедура показалась долгой, нудной, в общем — «не родной». Ни поговорить по душам, ни бубликом похрустеть… Видать, менталитет не тот. 

То ли дело у нас, у славян. Представьте такую картину: чистая белая скатерть с узорами, вышитыми крестиком, пузатый, начищенный до блеска и пышущий жаром самовар, стоящий на медном подносе; баранки, ватрушки, булочки, пироги, конфеты, варенье, мед в вазочках; расписанный алыми розами фарфоровый чайник с заваренным чаем, покрытый чистым полотенцем или специально сшитой муфтой в виде курицы или куклы; белоснежные фарфоровые чашки на блюдцах… Хозяйка разливает заварку в чашки, а затем доливает крутой кипяток из самовара. От чашек поднимается горячий ароматный пар. Близится к концу холодный зимний вечер. Неспешно идет беседа, обсуждаются общие проблемы, новости. Вот это я понимаю! По-нашему! 

Однако приверженцем какой бы чайной церемонии вы не были: — восточной, английской, славянской или просто «сплетничаете» с подружкой за чашечкой чая на кухне — главное выбрать «правильный» чай. Чтобы не нарваться на подделку, купить по-настоящему качественный продукт, разгадать загадочную аббревиатуру на упаковке, давайте разберемся вместе. 

«Made in China» — явная подделка 
Прежде чем купить коробочку заварки, прочтите, кто изготавливал чай. Если на коробочке лишь название фирмы-посредника, лучше воздержитесь от сомнительной покупки. Прежде всего запомните, что чай могут производить из подлинно чайного сырья только страны-чаеводы: Китай, Индия, Индонезия, Шри-Ланка, Япония, Грузия, Азербайджан. Это значит, что чай из США, Германии, Голландии, Дании и т. п.– это либо реэкспорт азиатских чаев, либо подделка. Поэтому лучше избегать покупки чая из нечайных стран. И пусть вас не завораживают надписи типа «Made in China» или «Made in India». 

В Китае экспортом настоящего чая занимается только одна компания — «Китайская национальная импортно-экспортная компания чая и местных продуктов». Эта «авторская» надпись и должна быть указана на пачках чая. Экспорт централизован, поэтому никаких «Маде ин Чина» на настоящем китайском чае в принципе быть не может. 

На настоящих цейлонских чаях должен красоваться государственный знак льва. Надпись должна гласить: «Packed in Sri-Lanka», что означает «упаковано в Шри-Ланке». Фирмы этой страны предпочитают держать под своим контролем процесс чаепроизводства от начала до конца. 

Наиболее часто встречаются подделки индийского чая. Ориентир подлинности ароматного напитка с родины слонов — изображение бараньей головы или циркуля. Кроме того, ведущие фирмы Индии всегда помещают свое имя на этикетках: «А, Toch» и «Davenport». 

Загадочная аббревиатура 

Известно, что качество чая напрямую зависит от того, какие именно листья собирали. Для приготовления высококлассного чая собирают только верхушки побегов: первые два листочка и нераспустившуюся почку, которую называют типс. Грубые листья тоже собирают, измельчают и продают по более низкой цене. Никто не мешает недобросовестному поставщику заменять один сорт чая другим или смешивать их. На пачке с импортным чаем ставится английская аббревиатура, содержащая полную информацию о качестве чая, а следовательно, и о качестве будущего напитка. 

1. Черные листовые чаи: OP — чайный знак качества, в чае использованы почка и 2–3 верхних листочка. FP — качество чуть ниже, чем у OP. PS — грубые листья, начиная с 4-го листа. 

2. Средние резаные чаи: ВOP — чайный лист сломался во время сбора и был отсеян при сортировке. BP — чайный лист меньше, чем у ВOP, но качество примерно то же. BPS и PD — последние среди средних резаных чаев, их с трудом можно отличить от низкосортного мелколистового чая. 

3. Мелкие чаи: F — высевки, D — пыль. Даже если это GD — Golden Dast — «золотая пыль», все равно это самый низкий по качеству чай. 

Дополнительные обозначения: 
T (Tippy) — образовано от tip — «верхушка», это почка плюс один листочек; 

G (Golden) — золотой чай, много типсов; 

S (Special) — отборный чай; 

F ( Fine) — чай особенно хорош по вкусу и аромату; 

SF — высшее качество; 

Classic — ручной сбор чайного листа; 

Orthodox — чайный лист скручен вручную; 

CTC — машинная сборка чайного листа; 

Pure — чай одного сорта, не смешанный с другими сортами; обычно ставится на качественные сортовые чаи, имеющие собственные уникальные ароматические и вкусовые характеристики; 

Blended — чайная смесь (купаж), состоящая из нескольких разных сортов чая. Обычно купажи состоят из двух-трех сортов чая, где один-два — невысокого качества, еще один — более высокого качества, который делает вкусовые и ароматические свойства купажа приемлемыми для потребителя. 

На оригинальной продукции всегда есть эмблема. В Индии — девушка с корзиной, а в Шри-Ланке — пятнистый лев с мечом. Пятен должно быть ровно 17, а если их больше или меньше, значит, вам продали подделку. 

Чем старее чай — тем хуже 

Большинство солидных фирм указывают на упаковке дату изготовления и срок годности чая. Обычно он хранится 1–2 года. Если чай «перележал», заварка начинает отдавать сеном. Между тем низкосортный, но свежий чай гораздо ароматнее и полезнее, чем «элитный», но старый. Народная пословица гласит: «Вино — чем старее, тем ароматнее; чай — чем старее, тем хуже». 

Свежий чай обладает чистым цветом, он прозрачен и насыщен, ароматен и приятен на вкус. Свежий чай в больших количествах может «опьянять», так как в только что собранных и переработанных чайных листьях высокое содержание таких активных веществ, как танин, кофеин, алкалоиды. Теин и ароматические соединения легко приводят нервную систему человека в состояние возбуждения, подобное опьянению — с убыстренной циркуляцией крови, учащенным сердечным ритмом, быстрой сменой эмоций. Практически же нам в Украине никогда не приходится испытывать риск чрезмерного воздействия свежего чая, ибо чтобы довезти его до потребителя, уходит не менее месяца. А это то время, за которое чай успевает «дозреть». 

Правильная упаковка — залог качества 

Выбирая чай, помните, что сохранить качество этого продукта можно только в правильной упаковке Даже самый скромный, но настоящий чай упакован не только в коробку, но и в фольгу или запаянный полиэтиленовый пакет. Если фольга внутри коробки отсутствует — это явная фальсификация. Итак: 

— сосуд, в котором хранится чай, должен быть непрозрачным; 

— чай обязательно должен быть упакован в пакет из многослойного материала с метализацией или слоем алюминия; 

— пакет, в котором хранится чай, должен содержать минимальное количество воздуха (твердые чаи хранятся в вакуумной упаковке); 

— при покупке чая обратите внимание на то, что его фасовка в помещении, содержащем посторонние запахи, недопустима. Это особенно касается покупки вразвес. Чай впитывает посторонние запахи, теряя собственный неповторимый тонкий аромат. По­этому лучше покупать его в заводской вакуумной упаковке. 

Понюхай, осмотри, пощупай… 

Выбрать качественный чай вам помогут простейшие советы: 

1. Пощупайте: чай должен быть тяжелым — весомым в руке и плотным, колючим, но чаинки должны легко ломаться и преобразовываться в порошок при растирании. Если образуются шарики и комочки, это говорит о том, что чайный лист в процессе изготовления не досушен и его трудно сохранить. 

2. Осмотрите: высыпать на блюдо или белый лист 100–150 граммов чая, покачать по и против часовой стрелки и потрясти. Крупные листы окажутся сверху, мелкие и обломки — внизу.
Если верхний слой состоит из одинаковых по размеру, форме и виду чайных листьев и по количеству значительно (90–95%) преобладает, значит, вам повезло — чай хороший.
В нижнем слое обратите внимание на наличие чайной пыли — какое-то количество мелкой фракции неизбежно, но если внизу заметно собирается пыль, то этот чай лучше не покупать.
Цвет должен быть ровным и однородным. Тусклый чай скорее всего старый. Если чаинки ломаные или разные по величине — продукт невысокого качества. 

3. Понюхайте: нет ли посторонних оттенков в запахе? Если чай хранился не в должной посуде, в неподходящих условиях или неправильно сделан — аромат сразу же подскажет вам это. 

4. Заварите: при заваривании свежий чай быстро дает ярко выраженный чистый аромат, листья разворачиваются, чайный настой прозрачен. У свежего — мягкий вкус. У старого — запах приглушен, листья вялые, настой мутный. Только что заваренный старый чай имеет темно-желтый оттенок. У настоящего чая листья имеют зубчатую кромку, у фальшивого края листа не имеют конкретной формы. Кроме того, теин и эфирные масла придают настоящему напитку характерный аромат, которого нет у фальшивого. Затем необходимо заварить этот же лист повторно — на предмет стойкости цвета и аромата. Если чай собирали с молодых кустов или сам чай старый, вторая заварка будет заметно хуже первой. В качественном свежем чае вторая заварка может оказаться лучше предыдущей. 

Шесть правил приготовления чая
 
Чтобы приготовленный напиток не потерял своих достоинств, его следует употребить в течение ближайшего получаса. Восточная мудрость гласит: «Свежий чай подобен бальзаму; чай, оставленный на ночь, подобен змее». 

1. Хранить чай нужно в сухом месте, в плотно закрытой чайнице, вдали от всего, что имеет сильный запах. 

2. Заваривать чай следует свежевскипяченной водой. Однако «крутой» кипяток способен убить аромат самого лучшего чая. Воду следует снимать с огня в тот момент, когда со дна начнут подниматься пузырьки и она побелеет. Если чай заваривать вторично вскипяченной водой, он будет невкусен. 

3. Чайник для заварки, предпочтительно фарфоровый, споласкивают кипятком и, всыпав чай, заливают кипятком на две трети, закрывают крышкой, а сверху укутывают полотняной салфеткой. 

4. Черный чай настаивают 3–5 минут, зеленый 5–8 минут. Затем чайник доливают кипятком. 

5. Если при заварке выделяется пена, значит, чай заварен правильно, сохранены все ароматические масла. Снимать пену не следует — такой чай самый ароматный. 

6. Принято пить чай, не процеживая заварку, так как при процеживании ее через металлическое ситечко вкус и цвет напитка ухудшаются.