Память ближайших учеников Иисуса Христа — апостолов Петра и Павла — отмечают 12 июля (29 июня по старому стилю) православные христиане. Петр и Павел — люди разные по характеру, с разными судьбами, по-разному пришедшие к Христу. Тем не менее закончили свой жизненный путь одновременно — мученически приняв смерть в Риме при императоре Нероне.

В истории христианства апостолы Петр и Павел занимают особое место. Они почитаются как ближайшие ученики Христа, которые начали проповедовать и распространять учение Евангелия по всему миру: апостол Петр — среди иудеев, апостол Павел — среди язычников, обратив ко Христу множество разных народов. Послания апостолов, входящие в Новый Завет, рассказывают о том, как нарождалась и созидалась на земле Церковь.
Петр и Павел были представителями разных социальных слоев: первый — бедным рыбаком, второй — ученым, принадлежавшим к элите еврейского народа. К Иисусу они пришли тоже разными путями — Петр принял его сразу, почувствовав сердцем его божественность. А Павел поначалу был гонителем христиан.
До встречи с Иисусом простой рыбак из города Вифсаида носил имя Симон. Он первый безоговорочно поверил Иисусу и сильно привязался к нему, сопровождая Христа повсюду. Когда в последние дни своей земной жизни Иисус избрал из своих учеников 12 апостолов для проповеди слова Божьего, Петр оказался в этом списке первым. Новое имя Петр — что в переводе с греческого означает «скала», «камень» — он получил от Христа: «и на сем камне я создам Церковь мою». Петр был одним из самых смелых проповедников Евангелия.
Апостол Павел при рождении получил имя Савл, происходил из знатной семьи, получил прекрасное образование, имел римское гражданство. Савл был очень ревностным иудеем и жестоко преследовал христиан, почитая это дело богоугодным. Так, он присутствовал во время побиения камнями первомученика Стефана, одобряя совершавшуюся казнь. Однажды, направляясь в город Дамаск на очередные гонения христиан, Савл увидел невыносимый свет с неба и потерял зрение. Голос сообщил ему, что это Иисус, «которого ты гонишь…» После Крещения Савл принимает имя Павел. Этим именем, в переводе означающем «малый», он как бы подчеркивал свое недостойное прошлое. Апостол Анания возложил на Савла руки, после чего тот прозрел. Павел совершил множество путешествий с проповедью христианской веры по языческим странам и всему Средиземноморью, создал немало христианских общин, основал Церковь в Малой Азии, Греции и Риме. Все необходимое для своего пропитания апостол зарабатывал собственным трудом.
Оба апостола приняли мученическую смерть в один день в Риме, во время гонений императора Нерона в 67 году. Император был раздражен успехом их проповеди — люди семьями принимали крещение — и обвинил апостолов в поджоге города. Их приговорили к распятию на кресте — в те времена такой вид казни считался позорным. Петр попросил повесить его на кресте вниз головой, так как считал себя недостойным быть распятым подобно Христу. А Павла, узнав, что он римский гражданин, обезглавили мечом.
На месте казни апостола Петра сейчас стоит небольшой храм, а на месте казни апостола Павла забили три целебных источника. В IV веке император Константин, эдиктом легализовавший христианство, воздвиг в честь апостолов храмы —
в Риме и Константинополе. С первых веков христианства День памяти святых первоверховных апостолов Петра и Павла стал одним из самых почитаемых праздников, ради которого был учрежден Петров пост.