Харьковская коллегия судей по футболу воспитала немало известных талантливых арбитров, которые многие годы работали на матчах чемпионатов СССР.

Первым из харьковчан высокое звание судьи всесоюзной категории получил Степан Романенко, которому в нынешнем году исполнилось бы 120 лет.

В музее футбола, расположенном в здании областной федерации этого вида спорта  на Павловом поле, Степану Дмитриевичу посвящен отдельный стенд.  Вот на фотографии, датированной 1914 годом, Романенко в числе ключевых игроков команды «Штандарт», а на снимке, сделанном тремя годами ранее, рефери Романенко изображен вместе с первым чемпионом города – командой «Феникс». А в 1922-м – он уже в составе футбольной сборной Харькова, ставшей чемпионом УССР, и еще одной сборной – по хоккею 11х11, так называемому русскому. Здесь же размещена и подробная биография  прославленного харьковчанина.

Современники отмечали, что Степан Дмитриевич был одной  из наиболее колоритных фигур в молодом харьковском, да и во всем украинском спорте. Природа наделила его сразу несколькими ценнейшими качествами: надежный голкипер, получивший признание на стадионах всей Украины еще с дореволюционной поры, и яркий, требовательный, строгий организатор. В состав комитета футбольной лиги (впоследствии – федерации) его  избрали практически на всю жизнь, когда Степану Дмитриевичу было только 22 года. В 20-е годы он был одним из первых выпускников Всеукраинских курсов преподавателей физкультуры, а затем, как отличник, и сам учил там новых курсантов.

Когда футбол на стыке 1900-1910 годов делал в Харькове самые первые робкие шаги, Степан с близкими ему по духу приятелями объединились в «дикую» команду «Штандарт». Первого футбольного опыта парни набирались в бесконечных играх на пустырях. Команда не без труда пробилась в лигу, а ее голкипер и капитан Романенко десять лет подряд – начиная с 1913 года – был еще и основным стражем ворот сборной города. Тогда уже за ним закрепилась слава одного из лучших рефери Украины. 11 августа 1914 года после придирчивой проверки знаний в харьковской лиге Степану выдали свидетельство № 6, подтверждающее, что он успешно выдержал испытания на звание рефери класса А. И за всю его карьеру в качестве арбитра не бывало случаев, чтобы в прессе критически, или даже скептически, оценили уровень судейства добросовестного и честного харьковчанина.

Зимой Степан Дмитриевич уходил от футбола, но не от спорта. Он надевал коньки и играл в хоккей. На льду место в воротах он обычно уступал Льву Йоселевичу, а сам великолепно играл в поле, восхищая зрителей тонкой техникой, скоростными прорывами и смелыми тактическими ходами.

На Южной железной дороге с именем Романенко прочно связано создание стадиона на Ивановке (ныне на его месте расположен новый Дворец спорта «Локомотив» имени Георгия Кирпы) и его футбольной команды «Рабочий» («Желдор», «Красный железнодорожник»). Там же, кстати, он создал и первую в Харькове и Украине женскую хоккейную команду. А престижный в то время значок «ГТО» он получил в числе первых в городе.

В довоенные годы Романенко, одним из первых в стране получивший звание судьи всесоюзной категории, являлся практически бессменным председателем республиканской коллегии судей по футболу, заместителем председателя республиканской секции (федерации) футбола. Эрудированный и пунктуальный, невозмутимый, но строгий, Романенко до самого 1941 года был в числе руководителей городской футбольной секции и коллегии судей.