Национальное американское космическое агентство NASA заявило о строительстве новой тяжелой ракеты-носителя, которая будет использоваться при пилотируемых полетах к астероидам и Марсу.

Проект получил название «Системa космических пусков», он является самым мощным в своем роде. Эта ракета сможет выводить на околоземные орбиты куда более массивные нагрузки, чем даже Сатурн-5, который использовался в программе «Аполлон» для запуска кораблей к Луне.

В агентстве заявили, что первый пуск ракеты может быть осуществлен в конце 2017 года и скорее всего, новая ракета будет выводить в космос корабль «Орион», который в настоящее время проектируется. Он будет проходить в непилотируемом варианте. По предварительным оценкам, стоимость проекта к этому этапу составит $18 миллиардов.

«Сегодня пишется новая глава в истории американского освоения космоса», – заявил представитель NASA генерал Чарльз Болден.

По его словам, проект «SLS» будет использовать многие технологии, разработанные в рамках программы многоразовых космических кораблей, недавно завершенной. В частности, на первой ступени новой ракеты будут установлены пять двигателей, аналогичных маршевым двигателям шаттлов. Вторая ступень обеспечит дополнительную тягу, как и отделяемые ускорители, которые будут крупнее тех, которые использовались при запусках космопланов.

Первоначальный проект предусматривает выведение на низкие орбиты до 70 тонн груза. В дальнейшем эта нагрузка будет увеличена до 130 тонн.

Существующие тяжелые ракеты типа «Ариан-5» и «Дельта IV» способны выводить на низкие орбиты до 20 тонн. Такая грузоподъемность необходима для доставки на орбиту компонентов корабля, который когда-нибудь отправится в дальний космос. В его состав будет входить не только возвращаемая капсула «Орион», но и жилой модуль, а также посадочный модуль для высадки на поверхность небесного тела.

В случае экспедиции к Марсу потребуется несколько запусков новой сверхтяжелой ракеты.

Новая супертяжелая ракета-носитель может использоваться также для выведения массивных грузов, например, спутников связи нового поколения, на геостационарные орбиты высотой 36600 км.

В начале марта сообщалось, что проект США и европейских стран по исследованию Марса может быть пересмотрен из-за недостатка средств на его реализацию.