8 апреля 2008 года в 11 часов 16 минут с космодрома Байконур стартовал космический корабль «Союз ТМА-12» с 17-й основной экспедицией МКС на борту.

В состав экипажа входил бортинженер-испытатель Олег Кононенко, выпускник ХАИ 1988 года.

Более полугода экипаж корабля осуществлял эксперименты в области биологии и техники. Всего было выполнено 47 научных экспериментов. 10 июля 2008 года Олег Кононенко совершил свой первый выход в открытый космос продолжительностью 6 часов 18 минут, второй выход состоялся 15 июля 2008 года и продлился 5 часов 54 минуты. Только представьте: 12 часов 12 минут в безвоздушном пространстве!

Долгие 12 лет Олег шел к своему космическому полету. Все эти годы были заполнены учебой, работой и непрерывной подготовкой. Бесконечные тренировки для поддержания отличной спортивной формы, постоянная работа над собой и всепоглощающее желание изведать Вселенную и постичь тайны космоса... Он дважды был дублером своих коллег, однако различные обстоятельства отдаляли заветную цель. Недаром говорят:: только сильный человек может идти к заветной цели от неудачи к неудаче, но без потери энтузиазма.

2008 год для Кононенко был знаменательным вдвойне: полет в космос и 20 лет выпуска из ХАИ. 24 мая 2008 г., когда вуз отмечал День ХАИ, состоялась прямая телефонная связь ХАИ с Международной космической станцией: разговаривали ректор ХАИ Владимир Станиславович Кривцов и космонавт ХАИ Олег Дмитриевич Кононенко. Мало какой вуз может похвастать тем, что поздравление с главным праздником вуза (для ХАИ – это День ХАИ) получил прямо из космоса. С собой на орбиту Олег брал частичку ХАИ – модель самолета ХАИ-1.

По окончании полета и послеполетной реабилитации выпускник ХАИ Олег Кононенко по приглашению ректора 5 и 6 марта 2009 года снова побывал в стенах родного университета и передал облетанные сувениры: модель самолета « XАИ-1», студенческий билет, газету «За авиакадры», фотографии «хаевских» реликвий в иллюминаторе МКС на фоне планеты Земля и фильм о космической экспедиции.

На следующий день космонавта встречал факультет ракетно-космической техники, который Олег Кононенко заканчивал. Вспомнились перипетии учебы, однокурсники, учебные дисциплины и преподаватели. И, конечно, теплой оказалась встреча со студентами. Общение было настолько воодушевляющим, что студенческая молодежь решительно настроилась на космический путь, проложенный первым космонавтом из ХАИ.
Ко дню космонавтики 11 апреля 2009 года президент России Дмитрий Медведев вручил звезды Героев России космонавтам Волкову и Кононенко.

А чуть больше года назад – второй космический полет, на этот раз в качестве командира корабля Союз ТМА-03М, в составе экипажа – Андре Кейперс и Доналд Петтит. На МКС Олег Кононенко был бортинженером 30-й и командиром 31-й основной экспедиции. Совершил один выход в открытый космос продолжительностью 6 часов 15 минут. Приземлился 1 июля 2012 года на том же корабле, продолжительность полета составила 192 суток 18 часов 58 минут 37 секунд.