NASA не знает, куда посадить Discovery. На мысе Канаверал идут дожди, на базе Эдвардс – боковой ветер, а посадка на полигон в Нью-Мексико грозит сорвать программу полетов челноков в 2007 году. Теперь шаттлу предстоит кружить вокруг Земли, пока условия для посадки не станут благоприятными. Топлива на это хватит до вечера субботы.

Миссия STS-116 шаттла Discovery подходит к завершению. В ночь на субботу корабль с экипажем из семи астронавтов на борту должен вернуться на Землю, однако специалисты Центра управления полетами в Хьюстоне пока еще не знают, где совершит посадку челнок. Дело в том, что в Космическом центре имени Кеннеди на мысе Канаверал во Флориде, где обычно приземляются шаттлы, ожидается дождь и высокая облачность. Не подойдет и второе наиболее удобное для посадки место – база Эдвардс военно-воздушных сил США в Калифорнии. Она встретит Discovery опасным боковым ветром.
Наконец, третье возможное место для приземления шаттла – ракетный полигон Белые Пески в Нью-Мексико – пока обещает благоприятную погоду, однако к вечеру она грозит ухудшиться из-за атмосферного фронта, наступающего из Калифорнии. К тому же полигон в Нью-Мексико не слишком удобен для NASA, так как отсюда вернуть шаттла по земле во Флориду очень дорого, тяжело и длительно. Шаттл совершал здесь посадку лишь один раз за всю историю программы Space Shuttle, это произошло в 1982 году. Тогда NASA пришлось везти в Белые Пески специальную технику и более 60 сотрудников центра Кеннеди, чтобы забрать корабль обратно.
Перевозка челнока из Нью-Мексико во Флориду может занять почти два месяца, что ставит под угрозу план NASA по очередному запуску Discovery в октябре 2007 года.
Командир экипажа шаттла Марк Полански в разговоре с американскими журналистами отметил, что готов осуществить посадку в любом из трех мест. «В ходе этого полета у меня полно вещей, о которых нужно беспокоиться и которые я могу контролировать, но погоду контролировать я не могу», – передает его слова AP. Один из руководителей операции по приземлению Discovery Норм Найт добавил к этому в четверг поздно вечером, что сейчас специалистам остается только ждать, решение о месте посадки пока не принято. По его словам, выбор будет сделан незадолго до посадки.
Самое раннее время приземления Discovery – пятница 15.56 по времени восточного побережья США (23.56 мск). Место посадки – центр Кеннеди.
Если посадка в это время и в этом месте будет невозможна, у экипажа челнока останется еще шесть попыток вернуться на Землю в пятницу. Три из них на базе Эдвардс – в 17.27, 19.00 и 20.36; две на полигоне Белые Пески – в 17.27 и 19.02, и еще одна попытка – в 17.32 в центре Кеннеди, сообщила пресс-служба NASA. Все три эти места посадки будут готовы принять шаттл. Кроме того, если посадка в пятницу не сможет быть проведена, то челнок попытается вернуться в субботу – также в одно из этих трех мест. Оставаться на орбите дольше Discovery не сможет: на его борту не останется достаточно количества топлива.
«Не волнуйтесь. Куда скажете, туда и приземлимся», – радировал в ЦУП командир экипажа Полански.
В остальном посадка челнока обещает быть достаточно спокойной. Специалисты ЦУПа в четверг дали добро астронавтам на сход с орбиты, так как обязательный осмотр корпуса челнока не показал каких-либо повреждений. В космосе экипаж Discovery провел уже 13 дней. Миссия была увеличена на сутки из-за необходимости провести четвертый выход в открытый космос с борта МКС для того, чтобы свернуть ненужную пока солнечную батарею станции.