День защитника Отечества 23 февраля был установлен в 1922 году как День Красной армии. С 1946 до 1993 г. носил название "День Cоветской Армии и Военно-Морского флота".

Причина возникновения праздника
В приказе Реввоенсовета Республики от 5 февраля 1923 года, подписанном Троцким, событие, послужившее поводом для праздника, определяется так: «23 февраля 1918 г., под напором врагов рабочее и крестьянское правительство провозгласило необходимость создания вооруженной силы».

Таким образом, дата напоминает о начавшейся в тот день массовой мобилизации добровольцев в существовавшую тогда лишь на бумаге Красную Армию (ее создание было декретировано 15/28 января). Мобилизация была объявлена согласно изданному накануне декрету Совнаркома "Социалистическое отечество в опасности!", в связи с немецким наступлением и повальным бегством остатков старой русской армии. Мобилизация, однако, не принесла ожидаемых результатов, и в ночь на 24 февраля Совет Народных Комиссаров был вынужден принят германский ультиматум, а 3 марта подписать Брестский мир целиком на германских условиях.

В статье "Тяжелый, но необходимый урок", опубликованной в "Правде" 25 февраля, Ленин так характеризовал ситуацию тех дней: «Мучительно-позорные сообщения об отказе полков сохранять позиции, об отказе защищать даже нарвскую линию, о невыполнении приказа уничтожить все и вся при отступлении; не говорим уже о бегстве, хаосе, безрукости, беспомощности, разгильдяйстве (…) В Советской республике нет армии». Как отмечает историк Юрий Фельштинский, относительно небольшие немецкие отряды продвигались, почти не встречая сопротивления: «Из-за царившей у большевиков паники и слухов о приближении мифических германских войск города и станции оставлялись без боя еще до прибытия противника. Двинск, например, был взят немецким отрядом в 60-100 человек. Псков был занят небольшим отрядом немцев, приехавших на мотоциклах. В Режице германский отряд был столь малочислен, что не смог занять телеграф, который работал еще целые сутки».

Миф о "победе под Псковом и Нарвой"
Впоследствии был сочинен миф о "победе", якобы одержанной в этот день над немцами "под Псковом и Нарвой" (на самом деле Псков был занят небольшим отрядом немцев 24 февраля почти без сопротивления, а к Нарве немцы подошли 3 марта и заняли ее на следующее утро после нескольких часов перестрелки с отрядами Дыбенко и ночного бегства последних, при чем за бегство из-под Нарвы Дыбенко был снят с поста наркома, исключен из партии и отдан под трибунал). ("Красная звезда", 26.02.1989)).

Еще 23 февраля 1935 г. Ворошилов в статье в "Правде" утверждал: "приурочивание празднества годовщины РККА к 23 февраля носит довольно случайный и трудно объяснимый характер и не совпадает с историческими датами". Миф же о «победе под Псковом и Нарвой» был сформулирован в 1938 г. лично И.В.Сталиным, изложившим его в "Кратком курсе истории ВКП(б)" в следующих выражениях:

Вооруженная интервенция немецких империалистов вызвала мощный революционный подъем в стране. В ответ на брошенный партией и Советским правительством клич "Социалистическое отечество в опасности!" рабочий класс ответил усиленным формированием частей Красной армии. Молодые отряды новой армии - армии революционного народа - героически отражали натиск вооруженного до зубов германского хищника. Под Нарвой и Псковом немецким оккупантам был дан решительный отпор. Их продвижение на Петроград было приостановлено. День отпора войскам германского империализма - 23 февраля - стал днем рождения молодой Красной армии.

В этом тексте еще наблюдается некоторая двусмысленность. Гораздо более однозначная и безапелляционная формулировка дана Сталиным в приказе от 23 февраля 1942 г.: "Молодые отряды Красной Армии, впервые вступившие в войну, наголову разбили немецких захватчиков под Псковом и Нарвой 23 февраля 1918 года". Эта версия с тех пор стала канонической.

Праздник в настоящее время
В настоящее время праздник отмечается как День защитника Отечества в соответствии с Федеральным законом РФ «О днях воинской славы (победных днях) России» (1995 год).
Является днем защитника Отечества также на Украине, в Белоруссии и в Приднестровье.

День защитника Отечества установлен Президентом Украины в 1999 году.
Несмотря на то, что 23 февраля определен упомянутым Указом Президента как праздник, этот день, в контексте трудового законодательства, не относится к числу праздничных, следовательно является рабочим. Перечень праздничных (нерабочих) дней утвержден Кодексом законов о труде.